Wissenschaftler haben gerade einen Schmetterling aus der viktorianischen Zeit mithilfe seines Genoms geolokalisiert

Ihre Arbeit bestätigte auch die Taxonomie des Insekts. Weil man ohne DNA nicht „benannt“ buchstabieren kann.

Am 13. Juli 1871 fand Theodore Mead einen Schmetterling.

Mead, ein amerikanischer Naturforscher und Entomologe, hat das Exemplar - das später als westlicher Skipper () bezeichnet werden sollte - irgendwo in dem Staat gefangen, der seinen taxonomischen Namen trägt. Aber wie die meisten Sammler seiner Zeit hat er nicht dokumentiert, wo er es gefangen hat. Weit über ein Jahrhundert lang sammelte das Exemplar Staub in einem Regal in Harvards Museum of Comparative Zoology, das ungenau katalogisiert war, weil niemand genau wusste, woher es stammte.

Dies änderte sich in diesem Jahr, nachdem die Forscher das Genom des Schmetterlings untersucht hatten, um seine Geographie zu bestimmen. Ihre Arbeit - die vorab im Open-Source-Journal veröffentlicht wurde, bevor sie offiziell von Fachleuten begutachtet wurde), fast eineinhalb Jahrhunderte nach der Vernetzung des Schmetterlings, könnte den Kuratoren den Weg ebnen, die Provenienz mit einzubeziehen Daten über muffige Exemplare.

„Vielen alten Exemplaren sind überhaupt keine Ortsdaten zugeordnet“, sagt Andrew Warren, Entomologe am McGuire Center for Lepidoptera and Biodiversity des Florida Museum of Natural History, und einer der Autoren der Zeitung. "Dies ist ein Problem für die Artenidentifikation."

Der Skipper der westlichen Marke ist nicht nur in Colorado zu finden, sondern in weiten Teilen der westlichen Vereinigten Staaten. Moderne Forscher haben eine Reihe von Möglichkeiten für das ursprüngliche Zuhause des Mead-Schmetterlings. Es ist ein gutes Beispiel für ein großes Taxonomieproblem in Museen - eines, das am häufigsten bei Exemplaren auftritt, die vor 1970 gesammelt wurden. (In diesem Jahr wurden Koordinateninformationen anstelle von Ortsnamen, die sich ändern können, zu Standardinformationen, die in den Katalogisierungsprozess einbezogen wurden. )

"Je weiter Sie zurückliegen", sagt Lorenzo Prendini, Entomologe am American Museum of Natural History in New York (der an dieser Studie nicht beteiligt war), "desto größer ist das Problem."

Prendini sagt, dass Sammlungen, die älter als 100 Jahre sind, oft vage geografische Zitate wie "Australien" oder veraltete Namen wie "New Holland" aufweisen. Einige Exemplare haben falsch geschriebene Namen.

Nachdem Mead den Schmetterling vor fast 150 Jahren gesammelt hatte und vor 83 Jahren starb, wandte sich Warrens Team dem einzigen Zeugnis zu, das den Test der Zeit wirklich bestehen kann: DNA-Beweisen. Sie begannen damit, das genetische Material des Schmetterlings auf eine Weise zu extrahieren, die den älteren Exemplaren nicht zu viel Schaden zufügte.

"Der Bauch wurde von der Probe entfernt und in eine Lösung getränkt, die es der DNA ermöglichte, direkt durch die Haut zu sickern", sagt Warren. "Dann wurde es aus der Lösung isoliert und sequenziert."

Das Team sammelte ein Viertel des nuklearen Genoms der Probe (seiner genetischen Bausteine) und des gesamten mitochondrialen Genoms (das häufig zum Verständnis der geografischen Verteilung verwendet wird) - ein beträchtlicher Teil des genetischen Materials, gemessen am Alter des Skippers. Warrens Team hielt seine genetischen Informationen in einer Datenbank von 85 anderen Skipper-Schmetterlingen (gesammelt seit Mead seine im späten 19. Jahrhundert geschnappt hat) und fand eine Übereinstimmung: Der Schmetterling wurde in Lake County, Colorado, gefangen.

Laut Warren könnte diese neue Forschung einen dauerhaften Rahmen für die Geolokalisierung anderer Tiere bieten, die vor langer Zeit in Museen gestaut wurden. "Mit diesem Ansatz", sagt er, "sollte es möglich sein, die Herkunft antiker Exemplare zu bestimmen, wenn sie genügend DNA enthalten."