Gefunden: Versteinerte Spuren von Baby-Meeresschildkröten in Südafrika

Prähistorischer Squee!

Vor mehr als 100.000 Jahren schlüpfte eine Gruppe von Meeresschildkröten an den Ufern Südafrikas. Nachdem sie sich von ihren milchfarbenen Muscheln befreit hatten, begaben sich die Jungtiere auf einen ungeschickten, entschlossenen Ritt auf die Wellen zu, um ihr Leben zu beginnen. Diese Szene, die die ersten Tage der Meeresschildkröten von heute widerspiegelt, ist in versteinerten Spuren zu sehen, die an der heutigen südafrikanischen Kap-Südküste entdeckt und in einem neuen Artikel beschrieben wurden, der am 23. August von einem internationalen Forscherteam veröffentlicht wurde. Die Tracks sind die ersten bekannten Fossilien von Baby-Meeresschildkröten-Tracks, und wenn David Attenborough im Pleistozän gewesen wäre, wäre er vor Ort gewesen.

Jan de Vynck, Paläontologe am African Center for Coastal Palaeoscience an der Nelson Mandela University in Port Elizabeth und Mitautor der Studie, entdeckte die Spuren 2016 erstmals auf einer großen Felsoberfläche. Er sah sieben Spuren, die nahezu parallel zueinander verliefen andere - alle auf dem Weg nach Süden, in Richtung Meer. Er hatte nicht speziell nach Schildkrötenspuren gesucht, sondern war Teil eines Teams, das routinemäßig nach prähistorischen Drucken suchte. An der Südküste des Kaps wimmelt es nur so von ihnen, unter anderem von prähistorischen Menschen, Löwen, Nashörnern, Elefanten, Giraffen und Riesenpferden.

Die Forscher identifizierten zwei verschiedene Typen. Sie glauben, dass die ersten Spuren, die sich durch einen Wechselgang auszeichnen, wahrscheinlich von einem Jungtier stammen, das eng mit der modernen Unechten Karettschildkröte verwandt ist. Die Forscher sagen, dass der zweite Satz von Spuren, die etwas breiter sind, wahrscheinlich von einem nahen Verwandten des modernen Lederrückens gemacht wurde. "Die hier genannten südafrikanischen Spuren unterscheiden sich morphologisch stark von den zuvor beschriebenen Schildkrötenbahnen", schreiben die Forscher in der Studie und stellen fest, dass fast alle bisher bekannten prähistorischen Schildkrötenbahnen aus Süßwasserarten der nördlichen Hemisphäre stammen. Sie erstellten die Namen und identifizierten die Verwandten der Unechten und Lederrücken.

Küstenwege in diesem Alter können viele mögliche Schuldige haben, darunter krabbelnde Pinguine, springende Frösche oder versenkte Skorpione oder Krabben. Das hier beobachtete charakteristische Muster half den Forschern jedoch, die anderen Optionen auszuschließen. Darüber hinaus wurden die Spuren in Küstenvorkommen gefunden, die die Art der Umgebung widerspiegeln, in der Meeresschildkröten wahrscheinlich ihre Eier abgeben würden, und das Vorhandensein von sieben parallelen Spuren deutet darauf hin, dass eine Vielzahl von Personen einen einzigen Ausgangspunkt verlassen. Die Forscher glauben, dass die Spuren erhalten wurden, nachdem der Wind trockenen Sand über das zu nasse geblasen hatte, wodurch die Abdrücke erhalten blieben. "Es ist schon erstaunlich, dass die Schildkröten diese Spuren nur für ein paar Minuten erstellt haben und der Fossilienbestand diese einzigartige Aktivität festgehalten hat", sagt Martin Lockley, Geologe von der University of Colorado Denver und Mitautor der Studie. "Es sind buchstäblich die ersten Schritte, die diese Tiere unternehmen."

Heute nisten Unechte und Lederrücken nicht mehr an der Südküste des Kaps im Süden des Landes. Sie stützen sich auf Kolonien, die sich mehr als 1000 Kilometer nordöstlich entlang der Küste von KwaZulu-Natal und der Küste von Mosambik befinden. Laut Lockley haben sich die Schildkröten in der Vergangenheit aufgrund der wärmeren globalen Temperaturen häufig an südlicheren Stränden niedergelassen, aber sie berichten von zwei anekdotischen Beobachtungen von nistenden Schildkröten in den letzten 20 Jahren, was auf eine leichte Überschneidung mit den Brutgebieten der prähistorischen Schildkröten hindeutet.

Obwohl die neu beschriebenen Fossilien bemerkenswert gut erhalten sind, sind sie nicht unbedingt überraschend. "Ich gebe zu, dass die Fossilienbestände für Meeresschildkröten auf etwa 100 Millionen Jahre zurückgehen und die Meeresschildkröten derzeit vor der Küste Südafrikas leben", sagte Anthony Fiorillo, Paläontologe an der Southern Methodist University, der an der Studie nicht beteiligt war. schreibt in eine E-Mail. "Man könnte also vorhersagen, dass eine solche Fossilienentdeckung unvermeidlich ist." Fiorillo findet jedoch, dass die Gründe für die Spurentstehung überzeugend und gut dokumentiert sind.

Als Lockley die versteinerten Spuren zum ersten Mal auf einer Konferenz in Südafrika präsentierte, sagte er, dass die Leute nach Luft schnappten. "Es ist eine ikonische Art von Spurenfossil", sagt er und fügt hinzu, dass er plant, diesen Oktober wieder an die Küste zu fahren, um nach weiteren Wegen zu suchen.

In Lockleys Augen werden Spuren wie diese in der Paläontologie häufig übersehen und unterbewertet, da sie wertvoller sind als versteinerter Knochen, da sie Forschern ermöglichen, das Verhalten zu rekonstruieren. Diese Spuren zum Beispiel beweisen, dass sich Schildkröten einst erfolgreich an dieser Küste nisteten, was eine versteinerte Eierschale niemals mit Sicherheit beweisen könnte. "Ich scherze oft mit meinen Kollegen, dass Menschen, die Knochen und Skelette studieren, nur den Tod und den Verfall studieren", sagt er. "Aber Menschen, die Spuren studieren, studieren das lebende Tier."

Obwohl Schildkrötenküken vor 100.000 Jahren mit einem bekannten Wettlauf zum Meer und langen Überlebenschancen bis zum Erwachsenenalter zu leben begannen, sahen sie sich keiner der durchaus modernen Bedrohungen durch Lichtverschmutzung, Ölverschmutzung, Plastiktüten, die sich als Nahrung tarnten, und Verwicklungen in Lebensmitteln ausgesetzt Angelausrüstung. Hungrige Vögel hingegen sind für immer.