Die verfluchte Geschichte der Museen von PT Barnum

Der größte Schausteller der Welt hatte eine weniger als große Zahl von Katastrophen.

Barnums Museen können zerstört werden. (Foto: CircaSassy / Public Domain)

Besuchen Sie das Barnum Museum in Bridgeport, Connecticut! Es ist das letzte aufregende Kapitel in einer Geschichte voller feuriger Katastrophen, und das Ganze ist zu 100 Prozent wahr!

Lange bevor PT Barnum zum berühmten Drei-Ringe-Huckster des 19. Jahrhunderts wurde, erinnerte er sich noch gut an ihn, denn heute war der Mann ein visionärer Museumsbesitzer. Aber wann immer er es wagte, seinen Träumen zu folgen und ein eigenes Museum zu errichten, schienen sich Natur und Schicksal zu verschwören, um es zu zerstören. Und das ist nicht nur einmal passiert. Es ist dreimal passiert.

Barnums erster Ausflug in die Unterhaltungsbranche war ein Unternehmer, der schon in jungen Jahren unternehmerisch denkend war. 1840 unternahm er mit Barnums Grand Scientific and Musical Theatre eine Wanderausstellung, mit der er die Hauptstadt erwarb und sein erstes Museum, Barnums American Museum am Broadway in Manhattan, eröffnete.

Der Raum in einem fünfstöckigen Eckgebäude war früher als Scudder's American Museum bekannt. Barnum benannte es um und begann, es zu einer Attraktion zu machen, die den Geschmack des Schaustellers widerspiegelte. "Barnums Leitbild war 'lehrreiche Unterhaltung'", sagt Kathleen Maher, Geschäftsführerin des Barnum Museums. "Bis in die 1840er Jahre zurückreichend, war es immer sein Ziel, zurück zu gehen, um zu [dieser Mission] zurückzukehren."

Das Barnum's American Museum wurde 1842 eröffnet und war sofort ein voller Erfolg. Inspiriert von Barnums Vorliebe für Spektakel und Wissen wurde das American Museum zu einer wilden Mischung aus Exponaten, zu denen lebende Tiere, ein eleganter Hörsaal mit großem Theater und Leuchten und das erste Aquarium des Landes gehörten, in dem ein Weißwal im Wasser schwamm vom East River gepumpt. Es gab sogar menschliche Reize, wie die berühmten Zwillinge Chang und Eng, eine bärtige Dame, und „General Tom Thumb“, ein Zwerg, der einer von Barnums lebenslangen Freunden wurde.

Barnums erstes Museum, bevor es zerstört wurde. (Foto: Wikipedia / Public Domain)

Während viele der Attraktionen und Praktiken im Barnum's American Museum für heutige Verhältnisse grausam oder unangemessen erscheinen, machte die Fülle faszinierender Exponate das Museum zu einem weltberühmten Reiseziel.

Aber die guten Zeiten konnten nicht dauern. 1865 ereignete sich die erste Katastrophe in einem Barnumer Museum in Form eines Feuers, das den gesamten Betrieb zerstörte. Es war ein gewaltiger Brand, der das Gebäude in Schutt und Asche legte und sich auf den gesamten Block ausbreitete. Alle Angestellten konnten evakuieren, und in der Flamme kamen keine Menschen ums Leben, aber viele der Tiere im Gebäude hatten nicht so viel Glück. Einige von ihnen versuchten zu fliehen, indem sie aus den Fenstern sprangen, aber sie wurden von Polizisten erschossen. Andere, wie die Kreaturen in den Aquarien, verbrannten einfach.

Zu der Zeit warf man einem „defekten Ofen“ die Schuld am Feuer zu, doch es könnte sich um eine absichtliche Sabotage gehandelt haben. Barnum, der zum Zeitpunkt des ersten Feuers im Parlament von Connecticut tätig war, war ein stolzer Befürworter der Abschaffung, und möglicherweise hat diese Politik den Untergang seines ersten Museums verursacht. "Unmittelbar nach dem Bürgerkrieg wurde das amerikanische Museum niedergebrannt und soll von Sympathisanten aus dem Süden niedergebrannt worden sein", sagt Maher.

Barnum konnte die Gelegenheit, sein Gesicht auf etwas zu legen, niemals ablehnen. (Foto: Kongressbibliothek / 10034181 / gemeinfrei)

Doch Barnums Traum ließ sich nicht aufhalten, und er eröffnete schnell ein neues Museum, nur ein Stück von der rauchenden Hülle seines früheren Standortes entfernt. Barnum wollte seine Angestellten nicht im Stich lassen und ließ sein zweites Museum innerhalb eines Jahres errichten, nachdem es das erste verloren hatte. Barnum war immer von der neuesten Technologie begeistert und verwendete Kessel, die damals eine neue Erfindung waren, um diesen neuen Standort zu beheizen. Leider erwiesen sich diese als etwas ungetestet. „Die Kessel waren damals neu“, sagt Maher. "Eine Kesselexplosion brannte 1868 das zweite Museum nieder."

Barnum konnte einfach nicht gewinnen. Er beschloss, aus dem Museumsgeschäft auszusteigen.

Barnum entschied sich, sich auf reine Unterhaltungsattraktionen zu konzentrieren und betrieb kurzzeitig einen Standort in der 14th Street in Manhattan (der auch aufgrund einer Kesselstörung in Brand geriet). bevor er endlich seinen Zirkus startet. Zu dieser Zeit war Barnum in seinen 60ern.

Nachdem Barnum sein Vermögen wieder in Einklang gebracht hatte und seine Kräfte für die größte Show der Welt aufgewendet hatte, kehrte er zu seiner ursprünglichen Liebe zurück: lehrreiche Unterhaltung. Barnum entschloss sich, ein Museum in Bridgeport, Connecticut, zu errichten, der Stadt, in der er die meiste Zeit seines Lebens gelebt und sich verbessert hatte. Während seines Berufslebens lebte Barnum in Bridgeport und pendelte zu seinen Museen in New York. Der große Schausteller verbrachte viel Zeit damit, die Stadt zu verbessern, Industrie zu bringen und sogar eine Zeit lang als Bürgermeister zu dienen. Sein letzter Akt der Philanthropie gegenüber der Stadt, die er liebte, war die Einrichtung des dritten Barnum-Museums.

Das aktuelle Barnum Museum (Foto: Garcicar / CC BY-SA 3.0)

Während Barnum das Kuppelgebäude in Auftrag gab, in dem sich das Museum befindet, erlebte er seine Fertigstellung nicht. Barnum starb 1891 im Alter von 80 Jahren. Aber nicht einmal der Tod konnte das Museum aufhalten, da er Gelder und eine ständige Stiftung bereitgestellt hatte, um es am Laufen zu halten. Es wurde schließlich 1893 fertiggestellt und das Gebäude aus Stein, Stahl und Terrakotta (Barnum wollte mehr Brände vermeiden) wurde als Barnumer Institut für Wissenschaft und Geschichte eröffnet.

Das Gebäude beherbergte ursprünglich eine Gruppe wissenschaftlicher und historischer Gesellschaften, wurde aber 1936 zum Barnum Museum. Die Exponate zeigten Artefakte, darunter einige von Barnums Originalschriften, exotische Kuriositäten aus seiner Sammlung, Miniatur-Tom-Daumen-Kutschen und mehr. Das Gebäude wurde im Laufe des 20. Jahrhunderts mehrmals renoviert, und es schien, als hätte Barnum endlich ein Museum geschaffen, das nicht anfällig für Katastrophen war.

Nicht so. Im Juni 2010 wurde das Barnum Museum wegen eines anomalen EF-1-Tornados, der das robuste Gebäude schwer beschädigte, auf Null gesetzt. Da das historische Gebäude bis zur möglichen Instabilität beschädigt war, musste die gesamte Sammlung von 20.000 Gegenständen verladen und gelagert oder an Denkmalpfleger und Denkmallabors geschickt werden. Bemerkenswerterweise wurde nur ein Gegenstand unwiderruflich beschädigt. "[Es war] eine Barnum-Autobiografie von 1872", sagt Maher. „Es war irreparabel durchnässt. Es wurde gerade zerstört. Alles andere, was wirklich sehr nass war, konnte gerettet werden. “

PT Barnum, Schausteller, Philanthrop, Katastrophenmagnet. (Foto: Harvard College / gemeinfrei)

Heute, nach Jahren der Sicherheitsprüfungen und -inspektionen, gilt Barnums auf wundersame Weise robustes Stahl- und Steingebäude als stabil genug, um sein Museum wieder unterzubringen, und die Sammlung wird bei fortschreitenden Renovierungsarbeiten langsam zurückgegeben. Ähnlich wie Barnum selbst nimmt das Barnum Museum sein katastrophales Unglück zum Anlass, neu anzufangen.

"Das Unglück hat uns die Möglichkeit gegeben, uns selbst neu vorzustellen", sagt Maher. „In den letzten fünf Jahren haben wir mit dem historischen Gebäude Katastropheneinsätze durchgeführt.“ Jetzt, da das Museum wieder in Betrieb genommen werden kann, widmen sich die Mitarbeiter der Wiederbelebung von Barnums Vision und arbeiten mit einem spezialisierten Unternehmen zusammen in pädagogischen Attraktionen, um Barnums Geist mit den neuesten Technologien und Features ins Museum zu bringen. Zumindest bis zur nächsten Katastrophe.

"Die Leute haben gedacht, es sei ein Fluch", sagt Maher. „[Aber] hier ist eine gute Energie. Wenn es einen Fluch gibt, ist es vielleicht ein guter Fluch. Vielleicht war es an der Zeit, dass Barnum nach unten schaute und sagte: »Das schaffen Sie nicht. Lemme hat Ihnen eine kleine Hilfe geschickt, um das Museum in das 21. Jahrhundert zu führen. ' Und es kam zufällig als Tornado. “

Update (30.03.): In dieser Geschichte stand zunächst, dass Thomas Edison in Barnums erstem Museum sprach. Er sprach im aktuellen Museum. Es heißt auch, dass die größte Show der Welt Barnums Vermögen wieder in Einklang gebracht hat. Barnum war zum fraglichen Zeitpunkt tatsächlich in guter finanzieller Verfassung.