Die seltsame Geschichte von Echo, dem Papagei, der zu viel sah

Das Haustier eines Gangsters soll sich versteckt halten. Könnte der Vogel ein Zeuge vor Gericht sein?

(Alle Abbildungen: Matt Lubchansky)

Kürzlich hat mir ein Freund eine seltsame Nachricht geschickt. Sie sagte, ich müsse unbedingt mit einem Mann namens Geoffrey Mitchell Kontakt aufnehmen. Geoffrey lebt in der Bay Area und arbeitet für Caltrans, das kalifornische Verkehrsministerium. Zuvor arbeitete er als Meeresbiologe für das Louisiana Department of Wildlife and Fisheries in den Sumpfgebieten rund um den Lake Charles.

Das ist, sagte er mir, wo er in einem Zeugenschutzprogramm von dem Papagei hörte.

Mitchells Quelle war eine Frau namens Suzy Heck, Gründerin und Direktorin eines Tierrehabilitationszentrums namens Heck Haven, das jährlich etwa 1.000 Tiere aufnimmt. Als ich sie anrief, erklärte Heck, dass sie normalerweise wild lebende Tiere wie verletzte Waschbären oder verwaiste Babyeichhörnchen rehabilitiert, aber ab und zu taucht eine andere Art von Tier auf.

Eines Nachmittags Mitte der neunziger Jahre, erinnert sie sich, kam eine Freundin der Wildtier-Reha aus New Orleans namens Corina King mit einem männlichen Papagei in einem Käfig an, einem schönen schweren Ara - grün mit roten Schultern - namens Echo. Er war mittelgroß, ein bisschen dünn und kannte Dutzende von Wörtern. King sagte Heck, dass der Vogel eine Weile ruhig bleiben müsse und dass sie seine Anwesenheit im Zentrum geheim halten sollte.

"Es war alles sehr still", sagt Heck, "und ich wusste nicht, wie lange er bei mir bleiben würde."

Laut King gehörte Echo einem Kriminalboss aus New Orleans, und er war zur falschen Zeit am falschen Ort gewesen, hatte etwas gesehen, das er nicht sollte, und wollte nicht aufhören, darüber zu reden. All dieses Geschwätz, sagte King zu Heck, bedeutete, dass er sich zu einem potenziellen Ziel machte.

Da Echo keine Person ist, konnte er an keinem Zeugenschutzprogramm teilnehmen. Zumindest nicht offiziell. Zumindest jetzt noch nicht.

Es gibt zwei Gründe, warum es nicht so verrückt ist, sich zu fragen, ob Echo den Fall seines Besitzers beschädigen könnte. Erstens hatten Nichtmenschen wie Echo im Laufe der Geschichte eine Hauptrolle im Rechtstheater der Menschheit. Tierangeklagte erschienen bereits 1386 vor Gericht, als ein französisches Schwein in Weste und Handschuhen wegen Mordes vor Gericht gestellt und öffentlich hingerichtet wurde und im spätmittelalterlichen Europa einen Höhepunkt erreichte. Dies war eine Zeit, in der die Unterscheidung zwischen Menschen und anderen Tierarten besonders verschwommen war - viele Menschen hielten andere Kreaturen für vernünftig und in der Lage, zwischen richtig und falsch zu unterscheiden. Dies machte sie für ihre angeblichen Verbrechen schuldig und in der Lage, vor Gericht zu stehen. Es gab Schafe und Esel, die wegen sexueller Beziehungen zu Männern verurteilt wurden, einen Hahn, der auf dem Scheiterhaufen verbrannt worden war, weil er angeblich ein Ei gelegt hatte, und Ratten, die wegen Diebstahls von Getreide für schuldig befunden wurden.

In bestimmten Fällen lieferten Tiere auch wichtige Belege für Versuche am Menschen. Im Jahr 1647 wurde der treffend benannte Thomas Hogg in der Kolonie New Haven wegen Insektenbefall verurteilt, als eine lokale Sau Ferkel zur Welt brachte, die angeblich wie er aussahen. Hogg weigerte sich zu bekennen und so brachte ihn der Gouverneur der Kolonie zum Scheunenhof, wo er gezwungen war, das Schwein zu streicheln, während die Behörden zusahen. Sie wirkte so "lustvoll", dass Hogg gezwungen war, eine zweite Sau als Kontrolle zu streicheln. Das Schwein wurde Berichten zufolge weniger erregt. Hogg bestritt weiterhin alle Anschuldigungen und vermisste Augenzeugen für die Tat selbst. Der Gouverneur konnte zu diesem Zeitpunkt keine Verurteilung vornehmen und die übliche Strafe für Sex mit Tieren verhängen. Hogg wurde ausgepeitscht und eingesperrt.

Aber was wäre, wenn das lustvolle Schwein hätte sprechen können? Wenn wir über Papageien wie Echo sprechen, sprechen wir über ein Tier, das eine Eigenschaft besitzt, die nur wenige andere haben: Sie können unsere Sprache (n) sprechen.

Viele Papageienarten sind bewusst, selbstbewusst und verwenden die Sprache nicht nur, um mit Menschen in ihrer Umgebung zu kommunizieren, sondern auch, um miteinander zu kommunizieren. (Eine technische Anmerkung: Sein ist ein bisschen anders als sich selbst bewusst zu sein. Beispielsweise ist eine Meeresschnecke wahrscheinlich bewusst, aber vielleicht nicht selbstbewusst.) Sie können auch Humor anwenden und die komplexe Kategorisierung der Welt um sie herum verstehen abstrakte Konzepte und Ideen - wie Namen für Farben und die Bedeutung von Zahlen. Sie sind mehrsprachig, intelligent und haben wahrscheinlich ihre eigenen moralischen Empfindungen, auch wenn sich diese von unseren unterscheiden. Ob diese Fähigkeiten bestimmte Papageien zu verlässlichen Zeugen machen könnten, warum nicht? Menschen sind definitiv nicht universell verlässlich und wir können leicht lernen, etwas zu „papageien“, was jemand anderes auf dem Stand sagen soll. Tatsächlich könnten Papageien sogar im Gerichtssaal trainiert werden als Menschen, die eingeschüchtert sind oder versuchen, sich selbst oder jemanden, den sie lieben, zu schützen.

Ob ein Papagei weiß, dass er oder sie in einem Gerichtsverfahren ist, ist eine andere Sache. Aber auch sehr kleine Kinder, die ihre Rolle im Rechtssystem oder die Folgen ihres Zeugnisses nicht verstehen, haben als mächtige Zeugen gedient.

In der Fiktion ist die Vorstellung, dass Papageien Kriminelle verwickeln, weit genug verbreitet, um ein Klischee zu sein. Es ist so ein praktisches Plot-Gerät, dass es überall von und nach und dem James-Bond-Film verwendet wird. Hier ist der Papagei, der vorgibt, James Bond mit einer fiktiven Margaret Thatcher zu sein:

Es gibt auch das Volkslied - "Love Henry" - von Bob Dylanand, am spektakulärsten von Nick Cave und PJ Harvey. Es erzählt die Geschichte eines Papageis namens Henry, der beobachtet, wie seine Geliebte ihren Ehemann ertrinkt und sich dann in den Sparren versteckt, damit er nicht als Zeuge getötet wird.


Und Licht auf deinem rechten Knie.
Ein Mädchen, das seine wahre Liebe ermorden würde
Würde ein kleines Vogelchen wie mich töten. "

Insbesondere bestimmte Arten können die Geräusche, die sie umgeben, genau nachahmen - vom alltäglichen Telefongespräch ihrer Besitzer über das Nennen des Familienhundes (ca. 23 Sekunden) bis hin zum Bellen, genau wie sie. Sie können den Piepton einer Mikrowelle oder eines Mobiltelefons so genau nachahmen, dass es verwirrend ist. Manchmal ahmen sie auch andere Dinge nach, die Menschen tun.

Gelegentlich lernen Papageien, dunklere Dinge nachzuahmen. In South Carolina kam 2010 eine Frau ins Gefängnis, weil sie ihre ältere Mutter missbraucht und vernachlässigt hatte. Als die örtliche Polizei das Haus betrat, fanden sie einen Papagei, der wiederholte: "Hilf mir, hilf mir" - und dann lachte. Sie glaubten, der Papagei ahme die Bitten der Mutter nach, dann das Lachen der Tochter.

Manchmal können Papageien selbst in kriminelle Aktivitäten verwickelt werden. Im September 2010 wurde in der kolumbianischen Stadt Barranquilla ein Papagei namens Lorenzo von seinen Besitzern, Angehörigen eines kalifornischen Drogenkartells, gelehrt, „RUN, RUN“ zu sagen, als er die Polizei entdeckte. Lorenzo bewachte eine Ladung Waffen und Marihuana. Er wurde nicht strafrechtlich verfolgt.

Die wenigen zeitgenössischen amerikanischen Fälle, in denen Papageien bei Ermittlungen aufgetaucht sind, haben zu keiner Verurteilung geführt. 1993 verteidigte Charles Ogulnick, damals ein öffentlicher Verteidiger in Santa Rosa, Kalifornien, einen Mann, der beschuldigt wurde, seinen Geschäftspartner ermordet zu haben, eine 36-jährige Frau, die in ihrem Haus getötet wurde. Max, ihr Graupapagei, war der einzige Zeuge des Verbrechens. Nachdem sie gestorben war, ging er zu dem Besitzer einer örtlichen Zoohandlung, der der Polizei mitteilte, dass Max nicht aufhören würde, mit der Stimme seines Besitzers zu sagen: „Nein Richard, nein nein nein!“ Ogulniks Kundenname war nicht Richard Also wollte er das Zeugnis des Papageis haben. Ogulnik ging sogar so weit, mit der Papageienerkennungs- und Sprachexpertin Irene Pepperberg Kontakt aufzunehmen, die ihm sagte, dass Vögel wie Max zuverlässige Tonbandgeräte für Dinge sein können, die sie belauschen, die sie aber wahrscheinlich mehrmals hören müssen, um sie genau zu wiederholen.

Dies war nicht überzeugend genug für den Richter, der für Ogulniks Fall zuständig war, und Max 'Ausbrüche wurden nicht bewiesen. Ogulnicks Klient wurde verurteilt und verbüßt ​​derzeit eine lebenslange Haftstrafe. Nach dem Prozess wurde Max von einer Frau adoptiert, die sich entschieden für den Schutz seiner Privatsphäre einsetzte und laut Ogulnik aufhörte, ihn oder Informationen über ihn den Medien zur Verfügung zu stellen.

Papageien waren also bisher keine Teilnehmer an Gerichtsverfahren. Aber könnten sie? Möglicherweise gibt es Schlupflöcher, durch die Papageien (oder zumindest das, was sie zu sagen haben) in den Gerichtssaal gelangen können. Erin Murphy, Professorin für Rechtswissenschaften an der New York University, sagt, dass einem Papagei ein Zeugnis nicht vorenthalten werden kann, zumindest auf der Grundlage von Hörensagen, da Hörensagen nur von einer Person vorgetragen werden können. Ihrer Meinung nach könnte etwas, was ein Papagei sagt, als Beweismittel zugelassen werden, aber sie hatte noch nie davon gehört. Matthew Liebman vom Animal Legal Defense Fund, ein Experte für Tierrecht, sagte mir, dass Papageien keine Zeugen sein können, weil sie keine Menschen sind, sondern auch, weil man in vielen Staaten beweisen müsste, dass ein Vogel es kann richtig von falsch, und dann einen Eid leisten.

Aber es gibt eine Bewegung im Gange, die radikal neu definieren könnte, wer in den Vereinigten Staaten rechtlich anerkannt wird - und dies könnte sich darauf auswirken, wer (und was) letztendlich vor Gericht stehen kann. Das Nonhuman Rights Project (NhRP) arbeitet seit 2007 staatlich innerhalb des amerikanischen Rechtssystems, um den Status bestimmter Tierarten gesetzlich von „Dingen“ auf „Personen“ zu verlagern. Diese Bezeichnung würde eine neue Kategorie für nichtmenschliche Tiere in den USA schaffen, um einen angemessenen Tierschutz zu gewährleisten - und NhRP beginnt mit den kognitiv komplexesten Kreaturen wie Elefanten, Menschenaffen, Delfinen und Walen.

Steven Wise, Anwalt und Gründer von NhRP, glaubt nicht, dass Personenbezeichnungen es Tieren wie sprechenden Papageien oder unterzeichnenden Schimpansen ermöglichen würden, in Gerichtsverfahren als Zeugen aufzutreten. Er ist jedoch davon überzeugt, dass ein unterzeichnender Affe oder ein sprechender Papagei wichtige Beweise für einen Fall liefern sollte, wenn er oder sie an einem weniger stressigen und überwältigenden Ort als in einem Gerichtssaal interviewt werden könnte.

„Gerichtssäle sind Hochspannungssäle“, sagt er, „und die Tiere werden das wirklich verstehen. Aber wenn ein kleines Kind aussagen kann, sollte es auch ein kommunizierender Schimpanse können. “

Andere Länder, insbesondere Frankreich, waren etwas offener, nichtmenschliche Tiere auf den Stand zu bringen. 2005 befahl ein Richter in Nanterre einem Tierarzt, Fotos von zwei Mordverdächtigen einer Dalmation zu zeigen, die dem weiblichen Opfer gehört hatte, und seine Reaktionen zu beurteilen. Aufgrund der Reaktion des Hundes sagte der Tierarzt aus, dass er die Mörder wahrscheinlich kenne. Drei Jahre später, ebenfalls in Frankreich, wurde eine 59-jährige Frau tot in ihrer Wohnung aufgefunden und der einzige bestätigte Zeuge: ihr Hund. Die Polizei vermutete Selbstmord, aber die Familie bat um eine Untersuchung. Während einer vorläufigen Anhörung beobachtete der Richter, wie der Hund der Frau von einem Tierarzt zum Stand geführt und dann ein Verdächtiger vor ihn gebracht wurde. Der Hund bellte, aber der Richter entschied, dass das Bellen nicht schlüssig war.

Dann, im Jahr 2014, wurde ein neunjähriger Labrador namens Tango, der einem ermordeten Mann in der französischen Stadt Tours gehörte, in den Gerichtssaal gerufen, um festzustellen, ob er auf einen Verdächtigen reagieren würde, der eine Fledermaus bedrohlich in seine Richtung erhebt. Das Gericht holte dann einen zweiten Hund, ein neunjähriges Labor namens Norman, als Kontrolle herein und bat den Verdächtigen, auch einen Hieb gegen ihn zu erheben. Das Experiment wurde als nicht schlüssig eingestuft.

Diese Fälle werfen komplizierte Fragen auf, wer wörtlich und metaphorisch für sich selbst sprechen darf und wessen Rechte in welchem ​​Umfang durchsetzbar sind. Wenn es Organisationen wie dem Nonhuman Rights Project gelingt, eine nichtmenschliche Persönlichkeit zu etablieren, könnten diese Kreaturen dann nicht nur weiteren Schutz erhalten, sondern auch für ihr gesetzeskonformes Verhalten verantwortlich gemacht werden, dh wegen möglicher Verbrechen vor Gericht gestellt oder gezwungen werden, gegen ihre Eigentümer auszusagen?

In diesem Fall sind wir möglicherweise nicht bereit zu hören, was andere Tiere zu sagen haben. Die US-Marine will wahrscheinlich nicht direkt von Delfinen und Walen hören, wie sich ihr Sonar auswirkt, die Öl- und Gasindustrie will mit ihnen sicherlich nicht über seismische Tests sprechen müssen, und Cargill und Tyson würden das wahrscheinlich nicht tun interessiert sich nicht für Millionen von Ablagerungen von Schweine- und Hühnerfabriken.

Echo der Papagei lebte fast ein Jahr bei Heck in New Orleans. Sie sagte mir, er sei normalerweise ein ziemlich glücklicher Vogel. Aber manchmal hörte sie spät in der Nacht, wenn sie sich in einem anderen Raum befand, das Geräusch eines Kindes, das laut weinte, dann stöhnte und dann einen riesigen Klopfer. Dann, am schlimmsten von allem, eine Art manisches Lachen. Sie würde in den Raum eilen und Echo auf seinem Platz hin und her schwingen sehen, jetzt ruhig.

Das machte für Heck einen schlechten Sinn, weil King ihr gesagt hatte, der Verbrechensboss werde wegen Kindesmissbrauchs untersucht.

Es ist möglich, dass Echo diese Geräusche einfach gern gemacht hat. Wenn nicht, wie Irene Pepperberg dem Verteidiger Ogulnik sagte, hörte Echo wahrscheinlich mehr als einmal das Weinen, Stöhnen, Schlagen. Tatsächlich ahmt ein Papagei häufig ein weinendes Baby nach.

Manchmal sind Papageien wie Echo Kollateralschäden an Straftaten, Zeugen aber auch ahnungslose Opfer. Polizisten und Tierkontrollbeamte bringen häufig Heckvögel nach Drogenbüsten, wenn ihre Besitzer ins Gefängnis geschickt werden. (Exotische Haustiere sind seit langem ein geschätzter Besitz von Drogenherren und diktatorischen Typen, die eingesetzt werden, um Feinde einzuschüchtern oder den Reichtum ihrer Besitzer zur Schau zu stellen - von King Johns Löwen im Tower of London bis zu den großen Schlangen und Tigern der mexikanischen Drogenherren). Manchmal sind ihre Papageien methamphetaminsüchtig und Heck muss sie entgiften. "Die Vögel ziehen sich zurück und es ist schrecklich", sagte sie. "Sie leiden so sehr, es ist, als würden sie versuchen, sich selbst zu töten."

Die Papageien fliegen wildäugig an den Seiten ihrer Käfige und stehen dann auf, um gleich wieder abzufallen. Oder sie handeln depressiv, sitzen in der Ecke des Käfigs und starren zu ihren Füßen. "Sie können keinen Schweiß auf einem Vogel sehen, aber wenn Sie daran denken, was die Leute durchmachen, denke ich, dass es ähnlich ist - eine Minute schlafen sie viel und die nächste schreien sie und schlagen ihre Köpfe gegen eine Wand."

Eine ihrer derzeitigen Schützlinge, ein kleiner Papagei, kam zu ihr, nachdem sie einen Sheriff-Überfall auf ein lokales Meth-Labor durchgeführt hatte. Seit er die Drogen abgesetzt hat, war er nie mehr richtig im Kopf - er hat sich ohne ersichtlichen Grund in Sekundenbruchteilen von glücklich und ruhig zu wütend und frustriert gewandelt. „Man könnte meinen, die Leute würden sich an dieses alte Sprichwort über Kanarienvögel in der Kohlenmine erinnern“, sagte sie.

Die Spur von Echo ist jedoch kalt geworden.

Ein Jahr nachdem er ihn zum Lake Charles gebracht hatte, kam der Wildtier-Rehabilitator King zurück, um den Vogel zu holen. Es war Zeit, ihn wieder fortzubewegen, diesmal nach Texas. Ich habe versucht, Echo selbst zu finden, durch ein Netzwerk von Papageienrettern sowie durch Schreiben und Anrufen aller „Corina King“ in Texas und Louisiana und einigen anderen Bundesstaaten. Keiner von ihnen konnte mir von einem Papagei erzählen, der sich versteckt hielt. Heck zufolge wurde der Verbrecherboss, dem Echo gehört hatte, schließlich verurteilt, aber ich konnte das nicht überprüfen. Ein berüchtigter Gangster wurde 1994 in New Orleans verhaftet - Anthony Carolla - Chef der New Orleans Crime Family und Sohn eines anderen Gangster-Chefs, „Silver Dollar Sam“, mit Verbindungen sowohl zu den Gambino- als auch zu den Genovese-Crime-Familien, aber es ist nicht klar, dass er besaß jemals einen Papagei. Er wurde zusammen mit vier anderen Männern bei einem Vorabendüberfall nach zweijähriger Ermittlung durch das FBI und die Staatspolizei von Louisiana festgenommen. Alle Männer wurden wegen Erpressung angeklagt. Wenn Carolla ebenfalls wegen Kindesmissbrauchs untersucht und der Fall als Sexualverbrechen in Bezug auf Minderjährige behandelt worden wäre, hätten die Einzelheiten aus den Medien herausgehalten werden können. (Obwohl die Vorschriften eine Abschirmung für das Kind vorschreiben, nicht für die Angeklagten.) Alle Aufzeichnungen über den Fall befinden sich im Archiv der Abteilung für Sexualverbrechen in New Orleans, die derzeit aufgrund von Korruption unter Bundesaufsicht steht. Die Aufzeichnungen über die Beteiligung von Echo an dem Fall sind möglicherweise auch in der Staatsanwaltschaft zu finden, aber möglicherweise auch nicht. Der Staatsanwalt von New Orleans war von 1973 bis 2003 Harry Connick Sr. (Vater von Harry Connick Jr., dem Sänger und Schauspieler), und zusammen mit seinen Staatsanwälten wurde Connick vorgeworfen, Beweise zurückgehalten und vernichtet zu haben, und andere Dinge, die Sie missbraucht haben Vielleicht möchte er nicht, dass ein sprechender Papagei Zeugnis gibt.

Die düstere Entstehungsgeschichte von Echo ist frustrierend. Ich glaube zwar nicht, dass Heck ihre Geschichte erfunden hat, aber ich versuche immer noch, die richtigen Anwälte zu finden, die seinen Besitzer befingern könnten. Aber ob Heck sich genau an alle Details von Echos Vergangenheit erinnerte oder nicht, könnte keine Rolle spielen. Er war nicht der erste Papagei, der etwas sah, das er nicht sehen sollte, und er fing an, darüber zu reden, und er ist nicht der letzte. Wir wissen nicht einmal, ob er der einzige Vogel ist, der versteckt wurde, um schädliche Sätze zu wiederholen. Mit zunehmendem Verständnis des Tierbewusstseins, der Moral und der kognitiven Fähigkeiten werden wir auf immer heiklere Fragen stoßen, wer in der Lage ist, seine eigene bestimmte Wahrheit, die ganze Wahrheit und nichts als die Wahrheit zu sagen.

Ich fragte Heck, ob ihr jemals ein anderer Papagei unter dem Deckmantel der Dunkelheit oder in einem mit Laken bedeckten Käfig mit einem brandneuen Namen und einer Vergangenheit gebracht worden sei, die sie nicht in Frage stellen konnte. Sie sagte, es sei noch nicht passiert, zumindest noch nicht. Als sie Echo bekam, dachte sie, er sei ein junger Erwachsener. Angesichts der Tatsache, dass die durchschnittliche Lebensdauer schwerer Aras 50 Jahre oder mehr betragen kann, ist es wahrscheinlich, dass Echo noch am Leben ist und irgendwo auf einer Stange in einem Raum sitzt und die Geräusche eines schrecklichen Verbrechens nachahmt.