Rettung der letzten 14 Loa-Wasserfrösche der Welt

Die vom Aussterben bedrohten Amphibien wurden in einer einsamen braunen Pfütze in Chile gefunden.

Die gesamte Bevölkerung eines der seltensten Frösche Chiles lebte einst recht glücklich - wie auch immer das Glück eines Frosches aussehen mag - in einem einzigen Strom. Jahrelange illegale Wassergewinnung für den nahe gelegenen Kupferbergbau verstopfte und trocknete die Wasserstraße und drückte die Loa-Wasserfrösche, die es schafften, in eine Pfütze von etwa der Größe eines kleinen Schlafzimmers zu gelangen. Als die Wissenschaftler feststellten, dass der Strom fast verschwunden war, evakuierten sie schnell die letzten verbliebenen Loa-Frösche - laut einer Pressemitteilung von Global Wildlife Conservation alle 14.

"Was passiert ist, ist ein Zeichen der großen Bedrohung, die für all diese hohen Andenfrösche besteht", schrieb Gabriel Lobos, assoziierter Forscher am Museum für Natur- und Kulturgeschichte der Atacama-Wüste, in einer E-Mail. "Es macht die Zukunft für diese wunderbaren Tiere sehr ungewiss."

Loa-Frösche sind bräunlich und recht klein. Sie können bequem auf einem menschlichen Finger sitzen, da sie selten länger als zwei Zoll werden.

Der ursprüngliche Lebensraum der Frösche, den Lobos "Oasis Loa" nennt, war auf einen kleinen Kanal am Fluss Loa außerhalb der Stadt Calama im Norden Chiles beschränkt. Diese Art von Mikroumgebung ist typisch für südamerikanische Wasserfrösche der Gattung, die im Andenhochland leben, wobei viele einzelne Bäche oder Seen besetzen.

Der Loa-Wasserfrosch ist so selten, dass er erst 1999 offiziell beschrieben wurde. Die überwiegende Mehrheit der 64 anerkannten Arten ist vom Aussterben bedroht.

Ende Juni wollte Andrés Charrier, ein Herpetologe der Chilenischen Herpetologischen Vereinigung, einigen Kollegen den Loa-Wasserfrosch zeigen. Aber als er ankam, sah er, dass der Bach - einst fast 2.000 Fuß lang - völlig ausgetrocknet war. Er fand nicht einmal Froschkadaver, was bedeutete, dass die Gegend lange, lange ausgetrocknet war, wie er Global Wildlife erzählte.

Charrier kehrte drei Tage später an den Standort zurück, diesmal in Begleitung von Lobos und anderen Forschern. Sie jagten herum, bis sie einen einzigen Teich fanden, der ungefähr dreißig Quadratmeter groß war. "Wir haben zwischen dem Schlamm und dem Wasser gesucht und festgestellt, dass es immer noch ein paar Frösche gibt", sagt Lobos und bemerkt, dass die Amphibien gefährlich dünn, langsam und dehydriert waren. Aber die Forscher - die vergessen hatten, Tupperware oder eine ihrer üblichen Froschkollektoren mitzubringen - stellten fest, dass sie nichts tun konnten.

Zum Glück hörte der National Zoo of Chile, was vor sich ging, und bot an, die Frösche wieder gesund zu pflegen. Also kehrten die Forscher auf das Feld zurück - diesmal mit Tupperware im Schlepptau - und sammelten alle Frösche, die sie finden konnten: nur 14 Individuen. Dann stiegen sie in ein Flugzeug und flogen zurück in den Zoo.

Der National Zoo von Chile ist kein Froschfresser. Aufgrund der Bedrohung der 10 oder 11 äußerst seltenen Wasserfrösche, die in Nordchile leben, hat sich der Zoo in den letzten zehn Jahren als Schutzzuchtzentrum für diese Frösche etabliert. Unter der Obhut von Osvaldo Cabeza, dem für Herpetologie zuständigen Tierarzt des Zoos, haben die Frösche ihre langsame Genesung begonnen - ein Programm mit konstanten Mahlzeiten, bestehend aus Schnecken, Wirbellosen und Vitaminen. Im Gegensatz zu den anderen Wasserfröschen in der Pflege des Zoos benötigen Loa-Frösche einen hohen PH-Wert im Wasser, was die Pflege schwierig macht.

Jetzt fordern die Forscher die chilenische Regierung auf, echten Schutz für die Loa und andere gefährdete Wasserfrösche im Norden Chiles zu verhängen. Laut Lobos sind die Frösche einer Vielzahl von Bedrohungen ausgesetzt, darunter die globale Erwärmung, Wassergewinnung, Metallabbau, Lithium im Wasser und verschiedene Krankheiten. Sie fordern unter anderem einen langfristigen Forschungs- und Erhaltungsplan, wie Lobos und andere Wissenschaftler erklärt haben, und klare, umrissene Schritte, um den einst fließenden Strom der Frösche wiederherzustellen.

Lobos kämpft seit Jahren um den Erfolg dieses winzigen Frosches in seiner Heimat. In den Jahren 2013 und 2015 arbeitete er an Projekten zur Umwelterziehung, um das Bewusstsein für Wasserfrösche zu schärfen, in der Hoffnung, dass sich die Öffentlichkeit seiner Sache anschließt. Eines ihrer Probleme, sagt er, ist ein Mangel an PR: Loa-Wasserfrösche sind eine der „Arten, die keine Aufmerksamkeit erhalten und die unbekannt sind“.

Bis eine echte Intervention eintritt, sieht die Zukunft des ausgetrockneten Stroms jedoch düster aus. Calama ist eine Bergbaustadt, und das Land, auf dem sich der Loa-Strom befindet, wurde gerade an einen Immobilienentwickler verkauft. Die chilenische Regierung untersucht derzeit die Kupferfirmen, die möglicherweise für das Schicksal der Loa verantwortlich sind.

Glücklicherweise wissen die 14 Loa-Wasserfrösche nichts davon. Sie schwelgen in dem wässrigen Komfort ihrer neuen Zoohöhle und fressen fröhlich an froschartigen Vitaminen.