Diese Karte aus dem 19. Jahrhundert zeigt, dass Beaver Dams für die Ewigkeit gebaut wurden

Karte von Lewis Henry Morgan, 1868. (Foto: Internet Archive)

Lewis Henry Morgan gefiel das Aussehen der Biber nicht. "Das Tier hat ein rattenähnliches Aussehen an Kopf und Hals", schrieb er 1868, "und die Kleinheit der Augen und Ohren macht seine Physiognomie langweilig und uninteressant."

Aber was immer er von ihren Gesichtern hielt, Morgan bewunderte die Fleißigkeit der Biber. Morgan, ein von Beruf Anwalt, Senator des Staates New York und in seiner Freizeit unabhängiger Anthropologe und Biologe, kam Ende der 1850er Jahre als Direktor der Marquette and Ontonagon Railroad auf die obere Halbinsel von Michigan. Dort verbrachte er mehrere Jahre damit, die Biber zu studieren, die in der Gegend lebten, die heute als Ishpeming bekannt ist, und veröffentlichte schließlich 1868 ein Buch mit seinen Beobachtungen. In jedem Exemplar befand sich eine ausklappbare Karte eines etwa 80 Quadratkilometer großen Landstücks Das zeigte Eisenbahnlinien, Siedlungen, Minen, Bäche, die Morgan fischte, und die 64 Biberdämme und daraus resultierenden Teiche, die er studierte.

Schauen Sie sich diese Karte heute an, und Sie könnten fassungslos sein. Viele der von Biber gebauten Strukturen, die Morgan ausgearbeitet hat, stehen noch.

Ein männlicher nordamerikanischer Biber. (Foto: Matt / WikiCommons CC BY-SA 2.0)

Als Morgan in Michigan ankam, wurde der nordamerikanische Biber in vielen Teilen der USA durch Überjagd ausgelöscht und erholte sich erst im frühen 20. Jahrhundert von seinem früheren Verbreitungsgebiet und ließ es neu besiedeln. Die Wissenschaftler wissen nicht viel über die langfristige Nachhaltigkeit der Biberpopulationen und die Strukturen, die sie aufbauen. Luftbilder aus vergangenen Jahrzehnten können uns einen Eindruck von ihrer jüngsten Geschichte geben, aber sie können uns nur so weit zurückversetzen, und ältere Aufzeichnungen von Bibertechnik sind schwer zu bekommen.

Als die Ökologin Carol Johnston Morgans Karte zum ersten Mal sah, erkannte sie, dass sie eine einmalige Gelegenheit hatte, zu sehen, wie es den Bibern in Ishpeming erging, als die Eisenbahn ihr Territorium für die menschliche Entwicklung öffnete. Johnston verglich Morgans Karte mit einer Karte, die sie letztes Jahr mit Luftbildern gemacht hatte, und fand Hinweise darauf, dass 75 Prozent der von Morgan dokumentierten Dämme und Teiche noch erkennbar waren. Mehr als ein Dutzend Dämme und Teiche waren fast 150 Jahre später noch intakt (wenn Sie die Punktzahl zu Hause behalten, sind sie etwas älter als einige menschliche Meisterleistungen wie der Eiffelturm), und mindestens ein Teich war größer Johnstons Karte war besser als die von Morgan, was darauf schließen lässt, dass sie in den Jahren dazwischen erstellt und angehoben wurde. An anderen Stellen waren die Dämme im Laufe der Zeit verlassen worden, aber die Teiche oder die Wiesen und Feuchtgebiete, denen sie normalerweise weichen, konnten noch gesehen werden.

Nur 18 Standorte von Morgans Tag waren nicht nachweisbar. Einige wurden möglicherweise nur durch neueres Waldwachstum verdeckt, andere wurden jedoch eindeutig durch menschliche Aktivitäten wie Bergbau, Wohnbebauung und Veränderung von Bachläufen zerstört.

Ein Biber knabbert an einem Seerosenblatt im Juanita Bay Park, Washington. (Foto: Ingrid Taylay / flickr)

Trotz dieser Verluste, so Johnston in ihrer jüngsten Veröffentlichung, deuten die Ergebnisse darauf hin, dass Biberdämme „dauerhafte Landschaftsmerkmale“ sind, die im Laufe der Zeit immer wieder verwendet werden (Biber besetzen einen Teich jahrzehntelang ununterbrochen, geben ihn dann jedoch auf, wenn das Futter aufgebraucht ist zurückfordern und später reparieren), auch angesichts menschlicher Eingriffe und Landnutzungsänderungen.

"Diese Beständigkeit ist ein Beweis für die Widerstandsfähigkeit des Bibers und eine Erinnerung daran, dass die Biberarbeit die nordamerikanische Landschaft seit Jahrhunderten verändert", schreibt Johnston.

Morgan kam bei seinen Nachforschungen auf die gleiche Idee und spekulierte, dass einige der Biberdämme schon ziemlich alt waren, als er sie zum ersten Mal sah.

"Das große Alter der größeren Dämme zeigt sich in ihrer Größe, in der Menge an festem Material, die sie enthalten, und in der Zerstörung des Urwaldes im Bereich der Teiche", schrieb er. "Die Beweise aus diesen und anderen Quellen zeigen, dass diese Dämme seit Hunderten und Tausenden von Jahren an denselben Orten existieren."

Andere Studien haben ähnlich lange Lebensdauern für Biberdämme nahegelegt. Radiokarbondatierungen von Holzfragmenten eines Staudamms in Kalifornien lassen darauf schließen, dass er zum ersten Mal um das Jahr 580 gebaut wurde, noch genutzt und um 1730 repariert wurde und nach 1850, mehr als 1200 Jahre nach seiner Errichtung, endgültig aufgegeben wurde. Wer braucht eine interessante Physiognomie, wenn man so etwas aufbauen kann?