Gefunden: Schleimbedeckte Notizbücher voller Erhaltungsdaten und Fischschuppen

Jahrhundertealte Daten zeichnen ein düsteres Bild der Lachspopulationen in British Columbia.

Skip McKinnell fand die schlanken Bücher in einem Keller in Vancouver: Stapel von Feldnotizen, die mit Lachsschuppen überzogen waren, klebten immer noch mit Schleim an der 100 Jahre alten Faser. McKinnell, der damals zum kanadischen Ministerium für Fischerei und Ozeane gehörte, hatte von den Notizbüchern gelesen, die angeblich umfangreiche Daten und Proben der Lachspopulation in British Columbia aus den ersten Jahrzehnten des 20. Jahrhunderts enthielten. Aber selbst nachdem McKinnell die Sammlungen von British Columbia bis zum Smithsonian Institute in Washington DC durchsucht hatte, gelang es ihm nicht, die zerknitterten Seiten zu finden. Dies änderte sich eines Tages im Jahr 1996, als McKinnell auf Vorschlag eines Kollegen den Keller der Pacific Salmon Commission in Vancouver durchsuchte. Dort standen die Notizbücher, übersehen aber intakt. Als die Hefte geöffnet wurden, lösten sich papierartige Fischschuppen von ihren spröden Seiten und flatterten wie Mottenflügel zu Boden.

Über 20 Jahre lang verhinderten Finanzierungsprobleme, dass Wissenschaftler diesen Informationsschatz nutzen konnten. In diesem Jahr nutzte ein Forscherteam unter der Leitung des Biologie-Doktoranden Michael Price von der Simon Fraser University in British Columbia die seltenen Daten, um eine der historisch tiefgreifendsten verfügbaren Studien über die einheimischen Lachspopulationen Kanadas durchzuführen.

Was sie fanden, war überraschend. Moderne Daten hatten in den letzten 50 Jahren einen Rückgang von 7 von 13 Wildlachspopulationen in der kanadischen Wasserscheide Skeena River nahegelegt. Die Regierung von British Columbia hat Anstrengungen unternommen, um diese Lachspopulationen zu erhalten. Laut Price bedeutete die relative Stabilität der Population, dass das Problem nicht immer als dringend angesehen wurde. Im Gegensatz dazu ergab die Untersuchung des Teams einen erschütternden Rückgang: Eine Reduzierung der Rotlachspopulation der Wasserscheide in Skeena River um 56 bis 99 Prozent im letzten Jahrhundert.

"Die Situation ist schlimmer als wir denken", sagt Price. Die örtlichen kommerziellen und Freizeitfischer verspürten bereits die Gefahr, dass die Fischerei jedes Jahr Hunderttausende Dollar in die Lachspopulation floss. Die Ergebnisse des Teams zeigen jedoch, wie groß dieser historische Verlust insbesondere für eine Gruppe war: die Kanadier der First Nations.

Die Menschen der First Nations haben ein gesetzliches Recht auf lokalen Lachs und verlassen sich häufig auf Lachs zum Lebensunterhalt. "Lachs ist diese kulturelle Schlüsselart", sagt Holly Nesbitt, eine Doktorandin in Forest and Conservation an der Universität von Montana, die die Auswirkungen des Lachsmangels auf die Ernährungssicherheit der Ureinwohner in British Columbia untersucht hat. Price 'neue Studie zeigt, wie viel von dieser historischen Prämie die einheimischen Gemeinden seit der Gründung der kommerziellen Fischerei in British Columbia verloren haben.

In Erhaltungsstudien sind detaillierte Daten, wie sie in den Notizbüchern enthalten sind, ein heiliger Gral. Das liegt daran, dass genaue historische Aufzeichnungen für Wildpopulationen wie Lachs notorisch schwer zu finden sind. Die verfügbaren Basisdaten, die zur Schätzung der Bevölkerungsveränderungen herangezogen werden, werden häufig durch jahrzehntelange menschliche Eingriffe beeinflusst. „Für Rotlachs, die wirtschaftlich wichtigste Art, reichen die Daten erst bis 1960 zurück“, sagt Price. "Das war 80 Jahre nach dem Beginn der kommerziellen Fischerei in der Skeena." Dies führt zu einem Problem, das Forscher als "Verschieben der Basislinien" bezeichnen. Durch den Vergleich der gegenwärtigen Populationen mit Populationen, die von der modernen Industrie bereits knapp gemacht wurden, kommen Wissenschaftler zu einer verzerrten Schlussfolgerung darüber, wie groß sie sind wirtschaftliche Aktivitäten wie die kommerzielle Fischerei wirkten sich tatsächlich auf wild lebende Populationen aus.

Im Gegensatz zu diesen normalerweise spärlichen historischen Daten waren die Informationen in diesen schlammbedeckten Feldnotizen erstaunlich gründlich. Ursprünglich von der Regierung von British Columbia in Auftrag gegeben, um die Fischerei in der Provinz zu überwachen, waren die Notizbücher das Ergebnis von 35 Jahren sorgfältiger Datenerfassung. Von 1912 bis 1948 wurden von ansässigen Biologen unter der Leitung des Fischexperten Charles Gilbert nach dem Zufallsprinzip Stichproben gezogen, gewogen, gemessen, das Alter aufgezeichnet und die Fänge von Konservenfabriken entlang der Skeena abgeschabt. Für das Team von Price war das schiere Detail in den Notizbüchern atemberaubend: Reihen und Reihen von Bleistift und Tinte zeichnen die jährlichen Erträge aus jeder Konservenfabrik - ein Maß für die Lachspopulation insgesamt - zusammen mit Skalenproben auf, die direkt auf die Seite mit Lachsschleim geklebt wurden.

Gilbert hätte es sich wahrscheinlich nicht vorstellen können, aber es war diese praktische Stichprobenmethode, die es dem Team von Price ermöglichte, eine so detaillierte Studie durchzuführen. Unter Verwendung von Schleimspuren führte das Team eine DNA-Analyse durch, um festzustellen, welche Arten von Lachs diese Fischereien gefangen hatten. Darlene Gillespie, eine Lachsexpertin, untersuchte die Ringe in jeder einzelnen Skala - jährliche Wachstumsmuster wie Baumringe, die durch unterschiedliche Nährstoffniveaus über die Jahreszeiten verursacht wurden -, um das Alter der Lachse in der Stichprobe zu bestimmen. Dies wiederum ermöglichte es dem Team von Price, ein ganzheitliches Bild der historischen Bevölkerung zu zeichnen.

Wenn die Leute ungenau konservative Schätzungen des Lachsrückgangs sehen, sagt Price: "Wir spüren nicht die Dringlichkeit" des Bevölkerungsrückgangs. Dennoch verspüren Kanadas First Nations seit Jahren die Dringlichkeit der Lachsüberfischung. Die First Nations des Skeena-Flusssystems sind wirtschaftlich und kulturell von der Fischerei auf Subsistenzlachse abhängig und haben nach kanadischem Recht einen Rechtsanspruch auf den Fisch. Aber bei einer erschöpften Bevölkerung können die Menschen der First Nations dieses Recht nicht geltend machen - und sind oftmals hungrig geblieben. Holly Nesbitt führt diese Knappheit teilweise auf die Geografie zurück: Menschen der First Nations, die weiter flussaufwärts leben, haben Zugang zu einer geringeren Lachspopulationsvielfalt als kommerzielle Fischereien, die sich an der Flussmündung befinden. Grundsätzlich, so Price, ist die Knappheit eine Folge der historischen politischen Prioritäten der Regierung von British Columbia. "Wirtschaftliches Interesse hat Vorrang vor indigenen Rechten", sagt er.

Es gibt einige Hoffnungen: Indigene Organisationen wie der First Nations Fisheries Council und die Lower Fraser Fisheries Alliance haben die Führung übernommen, um für ihr rechtliches Recht auf nachhaltige Lachspopulationen einzutreten. 2018 nahmen die Skeena Nations, eine Gruppe von acht First Nations entlang des Skeena River, Stellung gegen das Chinook-Freizeitfischen im Fluss. Die Regierung von Britisch-Kolumbien hat in letzter Zeit auch das Sportfischen in der Skeena im Jahr 2019 proaktiv verboten. Es werden jedoch viel konzertiertere Anstrengungen erforderlich sein, um die natürlichen Lachspopulationen wieder auf das Niveau zu bringen, das Wissenschaftler zu Beginn ihrer Fischereistudie im Jahr 1912 verzeichnet hatten Die Anzahl der mit Kalk gefüllten, schleimigen Notizbücher ist eine Aufzeichnung dessen, was verloren gegangen ist, aber es ist auch ein Versprechen. Jetzt, da die Wissenschaftler wissen, dass so viele Fische Kanadas Flüsse gefüllt haben, können die Stewards des Flusses die Aufgabe übernehmen, den Skeena-Lachs wieder in Hülle und Fülle zu bringen.