Forscher verfolgen den Zeckenboom mit Leinenquadraten und Fusselrollen

Die schwarzbeinigen Blutsauger gehen in ihrem Leben drei "Quests" nach, jedes Mal auf der Suche nach einer Blutmahlzeit.

In den letzten Jahren wurden in den Wäldern Neuenglands immer mehr blutrünstige schwarzbeinige Zecken gefunden. Der Zeckenboom hat die Besorgnis über die Lyme-Borreliose, eine von den Insekten übertragene Infektionskrankheit, verstärkt, die bei der Ausbreitung auf den Menschen Hautausschläge, Schmerzen und sogar dauerhafte Lähmungen verursacht.

Doch das Verhalten, für das Zecken am bekanntesten sind - sie versenken ihre Zähne in der Haut und saugen tagelang Blut -, ist ein relativ kleiner Teil ihres Lebens. „Sie leben den größten Teil ihres Lebens in dieser Laubschicht“, sagt David Allen, ein Waldökologe am Middlebury College, der in den letzten vier Jahren die Zeckenpopulationen im Nordosten überwacht hat.

Zecken verlassen das Unterholz nur zu besonderen Anlässen. "Wenn sie bereit sind, einen Gastgeber zu suchen, gehen sie an die Spitze und schauen aktiv", sagte Allen. Aus irgendeinem Grund wird dieses Verhalten als "Questen" bezeichnet, wodurch Zecken wie Hobbits klingen, die nach Mordor fahren. "Ich weiß nicht, woher dieses Wort kam", sagt Allen. „Die Zecke ist bei der Suche nach einem Wirt viel passiver als eine Mücke. Es fühlt sich nicht nach einer Suche an. “

In jedem Fall macht die Schwarzbeinige Zecke drei Quests in ihrem Leben und sucht in jedem Stadium nach einer Blutmahlzeit: Larve, Nymphe und Erwachsener. Wie zählt man diese üppigen und vampirischen Spinnentiere, wenn sie im Schutt des Waldbodens versteckt sind? Für Wissenschaftler wie Allen sind die Quests eine Chance. Alles, was er braucht, ist ein kleines Stoffquadrat, ungefähr drei Fuß auf jeder Seite.

„Wir ziehen dieses Tuch normalerweise 200 Meter lang. Wir sind der Meinung, dass wir die Anzahl der Zecken ziemlich gut einschätzen können “, sagt Allen. „Wenn man es umdreht, findet man manchmal keine Zecken. Das nächste Mal wirst du fünf finden. Diese Zecken befinden sich auf der Laubstreu und werden sie einfach packen. “

Die Zecken nehmen das Laken für einen vorbeiziehenden Wirt - vielleicht eine Maus oder ein Reh - und klammern sich in der Hoffnung auf ihre nächste Blutmahlzeit fest. Seine kleinen Larvenzecken greifen auch zu Hunderten in das Tuch. "Ihr Tuch ist mit kleinen Flecken bedeckt, die sich langsam zu bewegen beginnen", sagt er. Allens Team wird die kleinen Blutsauger mit einer Fusselrolle entfernen, ins Labor bringen und die Zecken zerdrücken, bevor sie ihre DNA für die Analyse extrahieren.

Allen zufolge kann die Zeckendichte im gesamten Wald variieren, je nachdem, wie viele der bevorzugten Wirte der Zecke vorhanden sind - kleine Nagetiere für ihre ersten beiden Blutmahlzeiten und größere Säugetiere, insbesondere Hirsche, für ihre dritte. Obwohl die Populationen anfällig für Booms und Büsten sind, hat laut Allen in den letzten zwei Jahrzehnten die Anzahl der schwarzbeinigen Zecken stetig zugenommen.

Da die Zecken winzig und unzählig sind, empfiehlt Allen seinen Schülern, zwischen ihren morgendlichen Waldbesichtigungen und ihren Nachmittagen im Labor zu duschen. Aber er glaubt nicht, dass Zecken Menschen von draußen abhalten sollten.

"Zecken sind ein Problem, und wir müssen sehr vorsichtig sein, weil sie Krankheitserreger enthalten, aber ich denke nicht, dass die Leute nicht nach draußen gehen sollten", sagt er. "Ich denke, es ist wichtig, ein Gleichgewicht zu finden."