Paparazzi-Bilder von Pluto: Wie planetarische Fly-Bys funktionieren


Sprechen Sie über perfektes Timing. Für Wissenschaftler, Weltraum-Nerds und die neugierige Öffentlichkeit ist der 14. Juli ein besonderes Datum: Er markiert den 50. Jahrestag der Mariner 4-Mission zum Mars, bei der die ersten Bilder eines anderen Planeten aus dem Weltraum aufgenommen wurden.

Ein halbes Jahrhundert nach dem Paparazzi-Moment des roten Planeten kam die New Horizons-Sonde der NASA heute Morgen um 7:49 Uhr näher an Pluto heran als jemals zuvor ein Raumschiff. Heute Abend um 20:30 Uhr sehen wir die Daten, einschließlich der ersten hochqualitativen Nahaufnahmen von Pluto. Gerade als Mariner 4 unser Verständnis des Mars beleuchtete, hat New Horizons das Potenzial, Pluto in schärferes Relief zu bringen.

Das Senden einer Sonde von der Größe eines Flügels an einen präzisen Ort in unserem Universum ist wie das Auffinden einer mikroskopischen Nadel in einem unendlichen Heuhaufen. Es ist schwierig, das Ausmaß der Dinge außerhalb unserer irdischen Grenzen zu verstehen: Weil Pluto so weit entfernt ist (über drei Milliarden Meilen), haben Wissenschaftler nur sehr wenig Verständnis dafür, wie der Zwergplanet tatsächlich aussieht.


Obwohl Sie sich einen kühlen, eisblauen Ball vorstellen können, sind die einzigen Bilder, die wir von Pluto haben, künstlerische Darstellungen von extrem weit entfernten Bildern, die vom Hubble-Weltraumteleskop aufgenommen wurden, und wir sind uns nicht ganz sicher, welche Farbe es überhaupt hat. Einmal analysiert, können die von New Horizons zurückgegebenen Daten alles auf den Kopf stellen, was wir über den Zwergplaneten zu wissen glaubten.

Auf seiner neuneinhalbjährigen Reise musste sich New Horizons mit unvorhersehbaren Asteroiden, einem Schwerkraftschub durch Jupiter, Mondumlaufbahnen und einer möglicherweise tödlichen Software-Panne herumschlagen. Warum also all diese Anstrengungen unternehmen?

Der leitende Ermittler der Pluto-Mission, Alan Stern, erklärte gegenüber den NASA-Nachrichten: „Die Menschheit hat seit langer Zeit keine solche Erfahrung mehr gemacht - eine Begegnung mit einem neuen Planeten. Wir fliegen ins Unbekannte, und es ist nicht abzusehen, was wir finden. “


Wie sein Vorgänger aus einer besseren Zeit (und einem viel näheren Planeten) besteht die Hauptaufgabe für New Horizons in einem konzentrierten Aktivitätsrausch, der in astronomischen Kreisen als „Vorbeiflug“ bezeichnet wird - Die Sonde überfliegt die Oberfläche des Planeten bis zu acht Minuten lang mit einer Geschwindigkeit von über 50.000 km / h und erreicht ihren nächsten Punkt in einer Entfernung von 12.000 km.

Infolge der 50-jährigen Weiterentwicklung der Weltraumtechnologie werden in New Horizons 5000-mal so viele Daten erfasst wie in Mariner 4 im Jahr 1965. Onboard New Horizons ist eine Reihe komplexer Instrumente, die sich auf ihr achtminütiges Erfassungsfenster einstellen. Die Sonde trägt auch die Asche von Clyde Tombaugh, dem Astrophysiker, der 1930 Pluto entdeckte. Tombaugh starb 1997 und bat darum, dass seine Asche im Weltraum verstreut wird.

Die an Bord befindlichen Hauptkameras, darunter eine mit einem Ultraviolett-Bildgebungsspektrometer ausgestattete, erfassen topografische Merkmale. Diese geben Auskunft über die chemische Zusammensetzung und die Temperaturen der Pluto-Oberfläche. Andere Instrumente werden Informationen über die Atmosphäre von Pluto und die planetarische Nachbarschaft sammeln.

Heutzutage glauben Wissenschaftler, dass sich Pluto zur gleichen Zeit wie unser Planet in unmittelbarer Nähe zur Sonne gebildet hat, bevor er in die weiteren Gebiete unseres Sonnensystems gewandert ist. Somit stellt Pluto ein spezifisches Evolutionsstadium der Erde dar und wird Wissenschaftlern helfen, die Entstehungsgeschichte unseres Planeten zu verstehen.

"Es besteht die reale Möglichkeit, dass New Horizons neue Monde und Ringe entdeckt", sagt Alan Stern, zusammen mit Vulkanen, Eisschildern und Geysiren. "Wer weiß, was für bizarre Dinge wir aus nächster Nähe finden?"