Eine iranische Höhle, ein Neandertaler und ein eiszeitliches Krimi

Löwen, Höhlenbären und Leoparden, oh mein Gott!

Spuren von Neandertalern leben in der DNA des modernen Menschen weiter, und ihr Fossilienbestand lässt auf eine einst expansive Präsenz in ganz Eurasien schließen. Die Archäologen versuchen jedoch immer noch herauszufinden, wie weit verbreitet die ausgestorbene Hominin-Spezies im Leben war. Die Analyse einer jahrzehntealten Entdeckung in einer abgelegenen Gebirgshöhle hat den Verdacht bestätigt, dass Neandertaler einst im heutigen Iran umherzogen und die Reichweite unserer dickbrauen Cousins ​​vergrößerten.

Die im Peer-Review veröffentlichte Studie basiert auf einem Artefakt, das kleiner ist als ein Fingerhut: ein Zahn. Der Prämolar eines Kindes, genauer gesagt, wurde ursprünglich in der iranischen Wezmeh-Höhle gefunden, nachdem 1999 „heimliche Aktivitäten“ stattgefunden hatten. Erst jetzt, 20 Jahre nach seiner Genesung, wurde die zahnärztliche Entdeckung einer endgültigen Analyse unterzogen. Es ist der erste junge Neandertalerzahn, der im Iran gefunden wurde. (Die zweite wurde laut staatlichen Medien im vergangenen Jahr in der gleichen Region geborgen.)

Der Wezmeh-Zahn wurde inmitten einer Reihe von Knochen entdeckt, von denen nur wenige Menschen waren. Die anderen Überreste in der Höhle gehörten größtenteils der eiszeitlichen Fauna - prähistorische Bären, Riesenhyänen, Wölfe, Höhlenlöwen, Leoparden und mehr. Obwohl der Zahn auf ein Mindestalter von 25.000 Jahren datiert war, glauben Forscher, dass er erheblich älter ist, da der weltweite Fossilienbestand der Neandertaler auf mysteriöse Weise vor rund 40.000 Jahren endet.

Soweit Wissenschaftler wissen, lebte dieses Kind nicht in der Höhle. "Da die Höhle eine sehr niedrige Decke hat und sehr schmal, tief und dunkel ist, konnten Neandertaler sie nicht zur Besetzung nutzen", sagt Fereidoun Biglari, Leiter der Altsteinzeitabteilung des iranischen Museums und Mitautor der Zeitung in einer E-Mail.

Wie kam der einsame Zahn dann in die Wezmeh-Höhle? Die Antwort ist so grausig, wie Sie vielleicht erwarten. "Das Kind wurde höchstwahrscheinlich von einem Fleischfresser getötet", sagt Biglari. "Es ist auch wahrscheinlich, dass sein Kadaver von einem Fleischfresser in der Gegend gefunden und in die Höhle gebracht wurde."

Laut Biglari lebten vor 70.000 bis 11.000 Jahren eine Reihe von Fleischfressern in der Höhle. „In der frühen Phase wurde die Höhle von Bären als Winterschlaf genutzt, von denen einige in der Höhle starben“, sagt er.

Obwohl dieses prähistorische Phänomen möglicherweise nie vollständig geklärt werden kann, ist die Entdeckung eines Neandertaler-Zahns auf der iranischen Seite des Zagros-Gebirges eine Bestätigung für eine lange vermutete Anwesenheit der Art, die zuvor durch Werkzeuge und andere Knochenfragmente angedeutet wurde.

"Wezmeh hat bestätigt, dass sich die Neandertaler in das Zentrum von Zagros ausgedehnt haben", sagt Biglari. "Ich gehe davon aus, dass ihr Sortiment noch weiter nach Süd-Zagros ausgeweitet wurde, wo ihre Steinwerkzeuge an zahlreichen Stellen gefunden wurden."

Die Hypothese von Biglari wird laut Marjan Mashkour, Archäozoologe am Pariser Nationalmuseum für Naturgeschichte und Mitautor des kürzlich erschienenen Papiers, im kommenden Jahr mit weiteren Arbeiten in der Höhle auf die Probe gestellt.

"Wir suchen genauer nach Spuren menschlicher Aktivitäten, obwohl diese Höhle in erster Linie eine Höhle für Hyänen und Bären war, die sie alternativ besetzten", sagt Mashkour.