Dorothy McKibbin: Die Geheimwaffe des Manhattan-Projekts



Oppenheimer. Fermi. Feynman. Hainen. Wenn die meisten Leute darüber nachdenken (oder lesen), wer hinter den amerikanischen Bemühungen zur Herstellung der Atombombe steckt, dann tauchen diese Namen häufig auf. Aber es gibt eine Frau, die alle Wissenschaftler, Techniker und andere Persönlichkeiten während ihrer Zeit in Los Alamos zusammengebunden hat.

Diese Frau war Dorothy McKibbin, die Atomsekretärin, die Frau, die die Geheimnisse des Manhattan-Projekts behielt. Bekannt als der Torhüter von Los Alamos und später die First Lady von Los Alamos, arbeitete Dorothy McKibbin als Sekretärin im Büro des 109 East Palace, wo diejenigen, die für streng geheime Arbeiten an „The Hill“ bestimmt waren, einchecken mussten.

Während ihrer 20-jährigen Amtszeit stieß McKibbin mit fast allen, die nach Los Alamos kamen, zusammen, um eine der zerstörerischsten Waffen zu bauen, die jemals hergestellt wurden.

McKibbins Leben, bevor sie sich dem Manhattan-Projekt anschloss, ist fast so faszinierend wie das, was sie danach getan hat. Dorothy Scarritt wurde 1897 in Kansas City, Missouri, geboren und absolvierte 1919 das Smith College in Massachusetts, bevor sie mit ihrem Vater die Welt bereiste und Alaska, Europa und Südamerika besuchte. Unglücklicherweise kam McKibbin 1926 auf das, was sie in einem Interview mit der Journalistin Stephane Groueff von 1965 als „einen Hauch von TB“ bezeichnete (das Interview kann in vollem Umfang über das großartige „Voices of the Manhattan Project“ der Atomic Heritage Foundation angehört werden ”). Um gesund zu werden, reiste McKibbin in die Sun Mountain Reha-Einrichtung in Santa Fe, New Mexico, wo man glaubte, dass die trockene Luft, das sonnige Wetter und die schöne Wüstenumgebung dazu beitragen würden, Tuberkulosekranke zu heilen. Während sie sich erholte, wurde McKibbin von dem heißen Klima und der Pueblo-Kultur der Gegend verzaubert, als sie Zeichnen und Töpfern aufnahm, während sie sich im Bett ausruhte. Die Behandlungen wirkten, und innerhalb eines Jahres war sie von der Krankheit geheilt, aber mit etwas infiziert, das ihr späteres Leben bestimmen würde: einer Liebe zur Stadt Santa Fe.

Kurz nachdem sie Sun Mountain verlassen hatte, heiratete sie den Investmentbanker Joseph McKibbin und das junge Paar zog nach St. Paul, Minnesota. 1930 hatten sie einen Sohn, Kevin, und die Familie schien eine glänzende Zukunft vor sich zu haben. Tragischerweise verstarb Joseph nur ein Jahr nach seiner Geburt an der Hodgkins-Krankheit und ließ ihn und Dorothy alleine weiterziehen. Anstatt zu ihrer Familie nach Kansas City zurückzukehren, zogen McKibbin und ihr 11 Monate alter Sohn nach Santa Fe zurück.

Zurück in der Stadt, die sie liebte, nahm McKibbin einen Job als Teilzeit-Buchhalterin für die spanisch-indische Handelsgesellschaft an, ein kleines Unternehmen, das einheimische indianische Handwerker vertrat und deren Kunst und Handwerk verkaufte. McKibbin verbrachte das nächste Jahrzehnt in der Stadt und zog ihren Sohn als alleinerziehende Mutter auf, während sie sich mit der lokalen Landschaft vertraut machte und ein engagiertes Mitglied der Gemeinde und regelmäßiger Experte für Santa Fe wurde.

Als Amerika in den Zweiten Weltkrieg eintrat, schrumpfte die Tourismuswirtschaft in Santa Fe und die spanisch-indische Handelsgesellschaft ging 1943 unter. Gleichzeitig hatte das US-Militär jedoch das nahe gelegene Los Alamos für sein streng geheimes Manhattan-Projekt ausgewählt, das alles brachte Arten von neuen Fremden nach Santa Fe. Einer dieser Fremden war Robert Oppenheimer, der der Vater der Atombombe werden sollte.

Nachdem die Handelsfirma geschlossen hatte, wollte McKibbin trotz ihres Hasses auf das Rechnen einen Bankjob annehmen. Sie ging so weit, eine Beamtenprüfung für die Stelle abzulegen, die sie nicht bestand. Unerschrocken legte sie den Test ein zweites Mal ab, bestand ihn und nahm versuchsweise eine Stelle als Kreditsachbearbeiterin an. Etwa zur gleichen Zeit war Joe Stevenson, ein Bekannter, den sie während ihrer Genesung von Tuberkulose getroffen hatte, nach Santa Fe zurückgekehrt, als Manager des mysteriösen „Project Y“, das allerlei neue Leute in die Stadt brachte. Stevenson fragte McKibbin, ob sie eine Stelle als Sekretärin annehmen möchte. Als sie ihn fragte, was der Job mit sich bringen würde und für wen er bestimmt war, sagte er einfach, er könne es ihr nicht sagen, aber er gab ihr 24 Stunden Zeit, um zu entscheiden, ob sie die Stelle haben wollte. Am nächsten Tag ging McKibbin mit einigen Freunden zum Mittagessen in das beliebte La Fonda Hotel und sie sah Stevenson mit einem anderen Außenseiter in Verbindung mit dem Projekt stehen. Sie war immer noch unentschlossen, den Rätseljob anzunehmen, und wollte sich verabschieden. Dann lernte sie Robert Oppenheimer kennen. McKibbin beschrieb das Treffen in dem oben erwähnten Interview von 1965:

Ich habe Joe Stevenson gesehen. Die Zeit verging, als ich ja oder nein sagte. Ich habe ihn mit Dwayne Muncy gesehen, dem Mann im braunen Gabardinenanzug. Wir haben uns nur unterhalten. Ich sah einen Mann aus der Lobby auf uns zukommen. […] Er trug einen Trenchcoat und einen Porkpie-Hut. Er ging irgendwie auf den Bällen seiner Füße. Ich glaube, er hatte eine Pfeife im Mund. Er hörte auf. Die beiden Männer stellten mich vor. Ich habe den Namen nicht bekommen. Ich hätte nichts davon gewusst, wenn ich es gewusst hätte. Er sagte ungefähr fünf Wörter zu ihnen, und dann drehte er sich um und ging weiter. Ich wandte mich an Joe Stevenson und sagte: "Ich werde den Job annehmen." […] Ich dachte, dass alles, womit ein Mann mit diesem Magnetismus verbunden ist, das ist, was ich genießen würde.

Und damit war der Torhüter von Los Alamos geboren. McKibbin begann als Empfangsdame für Stevensons Frau zu arbeiten, bevor er selbst Sekretär für Stevenson wurde. Ihr Büro befand sich im 109 East Palace, einem der Büroräume in Santa Fe, die Oppenheimer unter dem Namen „Mr. Bradley. «Stevenson forderte sie auf, keine Fragen zu stellen, und ließ sie los, die Scharen von Menschen und Geräten zu organisieren, die auf ihrem Weg zur geheimen Einrichtung in Los Alamos den Kontrollpunkt in Santa Fe passieren würden.

Jeder Arbeiter, Wissenschaftler, Lieferwagen und jede Lieferung musste den 109 East Palace passieren, um Abzeichen zu erhalten und die Erlaubnis zu erhalten, zum und vom Hügel zu fahren, und McKibbin war das warme, lächelnde Gesicht, das jeden von ihnen begrüßte. Wie Alexandra Levy, Projektdirektorin bei der Atomic Heritage Foundation, beschreibt, konnte kein Projektleiter ohne Rücksprache mit McKibbin verreisen. Selbst Leute wie Enrico Fermi, der Physiker, mussten sein Los Alamos-Abzeichen aushändigen, bevor sie zwischen den Standorten des Manhattan-Projekts wechselten . "Sie hat also im Grunde genommen einen Großteil der Bewegung kontrolliert", sagt Levy. "Sie war im Kontext des Manhattan-Projekts ziemlich mächtig."

Das Verwaltungsbüro im 109 East Palace wurde zu einem Herzstück des Manhattan-Projekts. Es verarbeitete nicht nur das Kommen und Gehen der Arbeiter, sondern kümmerte sich auch um Lebensmittel- und Kleiderrationen für die Familien und das Personal. Aber abgesehen von ihrem fachmännischen Streit um die Verwaltung war McKibbin für die Zivilisten und Militärs eine tröstliche Präsenz, die mit kaum einer Ahnung, warum sie dorthin verlegt worden waren, ins Büro kamen. Auf dem Höhepunkt des Projekts in den Jahren 1943 und 1944 fuhren stündlich Militär-Taxis, um sie von und nach Los Alamos zu bringen, und McKibbins Büro beschäftigte über 60 Mitarbeiter pro Tag und über hundert Telefonanrufe.

McKibbins Kenntnis der örtlichen Sehenswürdigkeiten und Kultur machte sie für die Arbeiter von Los Alamos unverzichtbar, die sich an sie wandten, um zu erfahren, wo sie sich entspannen und entspannen konnten, wenn sie nicht gerade mit ihrer geheimen Bombe beschäftigt waren. "Sie war das erste freundliche Gesicht, das sie sahen, und viele der Menschen, die sich an McKibbin erinnern, sprachen darüber, wie höflich sie war, wie freundlich sie war und wie sie half, sie nach ihrer langen Reise zu beruhigen", sagt Levy. McKibbin öffnete sogar ihren persönlichen Garten für mehrere Hochzeiten für Paare, die sich auf dem Projekt trafen.


Als Mauer zwischen der streng geheimen Welt von Los Alamos und der zivilen Welt von Santa Fe fungierte McKibbin natürlich auch als Verteidigung gegen Spione. Während fast jeder Zentimeter von Santa Fe vom Nachtclub bis zum Zeitungskiosk von Geheimdienstagenten in Zivil überwacht wurde, galt 109 East Palace als Hauptbüro für Project Y, weshalb es natürlich zum Spionageziel wurde. McKibbin erinnerte sich an dasselbe Interview von 1965 und berichtete von Leuten, die nach Ausweisen oder Informationen fragten. Sie lernte sogar den berühmten sowjetischen Spion Klaus Fuchs kennen, der, wie sie sich erinnerte, oft gebeten wurde, für Familien auf der Basis zu babysitten.

Trotz all ihrer Arbeit im 109 East Palace nahm sich McKibbin die Zeit, um mit den Mitgliedern des Manhattan-Projekts in Kontakt zu treten, und knüpfte sogar eine gute Beziehung zu Oppenheimer selbst, der sie für ihre Arbeit und Haltung sehr respektierte. Beide hatten eine scheinbar überwältigende Verbindung zu den rauen Gebieten um Santa Fe und Los Alamos. McKibbin war dafür bekannt, an Partys in seinem Haus in Los Alamos teilzunehmen, bei denen sich die anderen Wissenschaftler und ihre Familien vermischten.

Trotz all ihres Zugangs als Zivilangestellte ohne streng geheime Sicherheitsüberprüfung wurde McKibbin nie bewusst, woran sie auf dem Hügel arbeiteten. Natürlich war es McKibbin bis 1945 durch die Bombardierung von Hiroshima und Nagasaki gelungen, das zusammenzusetzen, woran sie gearbeitet hatten.

McKibbin arbeitete noch lange nach Abschluss der Erforschung der Bombe im Büro 109 East Palace weiter, als Los Alamos und die Manhattan Projects langsam ans Licht kamen. Sie betrieb das Büro bis 1963 und verarbeitete Leute, die nach Santa Fe und Los Alamos kamen, um dort zu leben und zu arbeiten. Sie half ihnen, eine Unterkunft zu finden und sich niederzulassen.

Als das Büro schließlich geschlossen wurde, zog sich McKibbin endgültig zurück. Die Atomsekretärin verließ Santa Fe jedoch nie, weil sie in der Stadt blieb und so aktiv und ein lebendiges Mitglied der örtlichen Kunst- und Denkmalpflege-Gemeinschaft wurde wie während ihrer Arbeit im 109 East Palace. Ihre Hingabe an die Stadt und das Manhattan-Projekt verlieh ihr den Titel „First Lady of Los Alamos“ und sie wurde als „lebendiger Schatz von Santa Fe“ eingestuft. Sie hatte Santa Fe genauso beeindruckt wie sie gemacht auf ihrem Leben.