Landschaften für Satellitenaugen: Kalibrierungsziele, Auflösungstests und riesige Wüstenkompasse

Als Google Earth im Jahr 2011 auf den Markt kam, entdeckten die Entdecker von Sesseln alle möglichen seltsamen Dinge, die über den Globus verstreut waren. Vom Weltraum aus gesehen könnte der Planet tatsächlich sehr seltsam sein. Eine Kategorie, die tausend Verschwörungstheorien auf den Weg gebracht hat, sind die riesigen Muster, Bilder und Messinstrumente, die direkt in die Landschaft geschnitzt oder gemalt wurden. Viele von ihnen befinden sich in militärischen Anlagen oder weit draußen in unwirtlichem Gelände und verleihen ihnen einen noch geheimnisvolleren Charakter.

Vor ein paar Jahren hat Gizmodo eine leicht fieberhafte Zusammenfassung der von Nutzern eingereichten Fotos von großen Mustern und Strukturen in chinesischen Wüsten erstellt: ein 18 Meilen langes Gitter, ein hellblauer Täuschungsflughafen, ein Modell von Grenzgebieten im Maßstab 1:20, ein massives Reihe von Schnörkeln, die ein deutlich erkennbares Muster hatten.

Es wurden viele Vermutungen angestellt, wofür diese bestimmt waren - einschließlich der Tatsache, dass es sich um einen QR-Code handelte, der von Außerirdischen gelesen werden sollte -, aber nach Angaben eines Forschers der Mars Space Flight Facility (die Weltraumkameras für die NASA betreibt), zumindest diese. ist lediglich ein Satellitenkalibrierungsziel. Diese wurden entwickelt, um an Flugzeugen montierten Kameras die Möglichkeit zu geben, ihre Objektive zu fokussieren, und um ihre Auflösung und Fähigkeit zu testen, klare Bilder mit hoher Geschwindigkeit aufzunehmen. Die resultierenden, richtig kalibrierten Satelliten konnten dann die Arbeit erledigen, für die sie bestimmt waren: Spionage.

Nicht, dass China bei dieser Verfolgung allein gewesen wäre. In den 1950er und 1960er Jahren umfasste das US-amerikanische Corona-Satellitensystem 144 Satelliten, von denen viele zur Verfolgung der Waffenentwicklung und nuklearer Bedrohungen aus anderen Ländern, vor allem aus China und Russland, eingesetzt wurden. Aufgrund der Technologie der damaligen Zeit benötigten diese Satelliten ein System von Fixpunkten, um ihre Linsen zu fokussieren. Daher wurden vom US Army Map Service eine Reihe von riesigen konkreten Zielen durch die Wüste von Arizona geschüttet, die das Land angeblich für Büroräume pachteten .

Es gibt viele andere Arten von Kalibrierungszielen, von denen einige wie eine riesige Sehtafel für Flugzeuge und andere Raumfahrzeuge wirken. Dieser Typ hat drei Balkenmarkierungen in abnehmender Größe. Die kleinste Entfernung, auf die der Satellit fokussieren kann, gibt die größte Entfernung an, die er zurücklegen und dennoch erkennbare Bilder aufnehmen kann. Auch diese sind in den Vereinigten Staaten verstreut, mit der höchsten Konzentration auf der Edwards Air Force Base in Südkalifornien und vielen weiteren auf Start- und Landebahnen und in Wüstengebieten von Florida bis Arizona.

Natürlich haben Satelliten inzwischen viele andere Verwendungszwecke als verdeckte Operationen. Umweltwissenschaftler verlassen sich bei vielen Dingen auf sie, beispielsweise bei der Messung des sich ändernden Niveaus des Schelfeises in Polarregionen. Um die Änderung bestimmen zu können, benötigen satellitengestützte Höhenmesser einen stabilen Referenzpunkt, der seit dem letzten Blick des Satelliten nicht mehr gestiegen oder gefallen ist. Wie zum Beispiel der Salar de Uyuni.

Einst Teil eines riesigen prähistorischen Sees, ist das gewaltige Salzfeld - fast 4.000 Quadratkilometer, ungefähr so ​​groß wie New Jersey - einer der flachsten Orte der Welt. Im Jahr 2002 wurde die gesamte Fläche sowohl mit festem als auch mit kinematischem GPS kartiert. Dies ergab eine topografische Genauigkeit von 2,2 cm, was ein perfekter Bezugspunkt für die Satellitenkalibrierung ist.

Ähnlich wie das bolivianische Salar ist das Railroad Valley in Nevada „flach, hell, räumlich einheitlich und über die Zeit spektral stabil“ und hat sich auch als hervorragende Referenzkalibrierungsstelle für Satelliten und andere „Sensoren mit großem Fußabdruck“ erwiesen wurde zur Kalibrierung von Bodentemperaturmessungen im Jahr 2000, zur Messung der Sonnenstrahlung im Jahr 2004 und zur Messung der japanischen Treibhausgasemissionen im Jahr 2009 verwendet.

Der Großteil der jahrzehntealten Kalibriertargets ist inzwischen technologisch veraltet und viele wurden zerstört. Die Überreste sind Relikte und Kuriositäten, verschwörungstheoretisches Futter und das Zeug der Legenden. Einige erhalten jedoch den Respekt, den sie verdienen; Eine der ältesten, die in den 1930er Jahren für Flugzeugpiloten gebaut wurde, lange bevor es Satelliten gab, ist die Kompassrose, die auf dem riesigen Rogers Dry Lake auf der Edwards Air Force Base in Kalifornien aufgemalt ist.

Es ist die größte Kompassrose der Welt mit einem Durchmesser von mehr als 4000 Fuß und einer exakten Neigung zum magnetischen Norden. Um der Tatsache Rechnung zu tragen, dass die Rose bei ihrer Herstellung auf dem neuesten Stand der Luft- und Raumfahrttechnik war, wurde sie 1985 zum Nationalen Historischen Wahrzeichen erklärt.