Super Fun Superfund: Kanufahren auf dem Gowanuskanal

Ich bin in Brooklyn aufgewachsen, nur ein paar Blocks entfernt. Der Gestank nach Gowanus-Wasser erinnert mich an meine Kindheit, aber während der ganzen Zeit, die ich damit verbracht habe, den Kanal zu riechen, hätte ich nie gedacht, dass ich eines Tages auf ihm Kanu fahren würde - und dann diesen Oktober habe ich getan.

Der Gowanus Dredgers Canoe Club ist eine freiwillige Organisation, die glaubt, dass die Menschen ihre Uferpromenade genießen sollten, egal wie viel Blei, Quecksilber, Pestizid, Cholera, Typhus, Gonorrhö und etwas, das als schwarze Mayonnaise bezeichnet wird (eine 3 m dicke Schicht verschiedener Schadstoffe) der den Boden des Kanals zusammenbackt), mit dem er gefüllt sein kann. Mit mehr als 2.000 Fahrten in der letzten Saison werden wöchentlich kostenlose Ausflüge angeboten. Die einzige Voraussetzung ist, dass Sie eine Schwimmweste tragen. Als ich den Veteranen-Bagger Owen Foote fragte, ob er jemals versehentlich mit Kanalwasser in Berührung gekommen sei, antwortete er: "Sicher, und ich habe Superkräfte deswegen."

Tatsächlich ist der Gowanus sowohl auf als auch unter seiner Oberfläche mit so manchem Gift gefüllt. Flüssiger Kohlenteer, gewöhnlich in ppm gemessen, wird im Kanal in ppm gemessen, und im Wasser gefundene Mikroben haben eine Schmutzresistenz entwickelt. Kanufahren auf dem Kanal bedeutet, Plastiktüten und leere Getränkedosen mit dem Ruder wegzuschieben, das Schiff über regenbogenfarbene Klumpen von Chemikalien zu gleiten und kläglich durchnässte Behälter herauszunehmen. Irgendwann kam ich sogar an einem sprudelnden Wirbel vorbei, der unter einer der sieben Brücken des Kanals flüchtig davon glitt.

Heute ist die Gowanus eine der beliebtesten Industriebrachen in ganz Brooklyn. Sie gilt als eine der am stärksten verschmutzten Gegenden des Landes. Früher war sie jedoch viel, viel schlimmer. In der Mitte des 19. Jahrhunderts anstelle des Gowanus Creek erbaut, wurde es schnell zu einer bevorzugten Anlaufstelle für lokale Tintenfabriken und die Mafia. In den 1880er Jahren erhielt der Kanal den Spitznamen „Lavendelsee“, nachdem er aufgrund der Abfälle der nahe gelegenen Farbstoffhersteller täglich seine Pigmente gewechselt hatte. Zu dieser Zeit waren einige arme Menschen davon überzeugt, dass die aufsteigenden Dämpfe heilende Kräfte hatten und ihre asthmatischen Kinder auf die Kanalbrücken stellten, um sie aufzunehmen. In den wärmeren Monaten war es ein gewöhnlicher Zeitvertreib, am Ufer zu stehen und zu beobachten, wie zerfallender Schlamm kocht und Blasen von der Größe von Basketbällen auf der Oberfläche spuckt.

Bis 1910 bezeichneten die Einheimischen das Wasser als „fast abwasserfest“. 1911 wurde ein 6.200 Fuß langer unterirdischer Tunnel gebaut, um den Kanal mit frischem Meerwasser zu spülen, doch 1961 brach auch dieses kleine Gesundheitsmaß ab, als ein Stadtarbeiter einen Schachtdeckel fallen ließ darauf. Es wurde erst 1999 repariert. Bis heute wurde der Kanal 1975 zum letzten Mal ausgebaggert, als festgestellt wurde, dass sich fast 20 Fuß Sediment an der Küste angesammelt hatten.

Als neu ausgewiesener Superfund-Standort werden die Kosten für die Bereinigung des Gowanus auf 500 Millionen US-Dollar geschätzt. Obwohl der Schleim wie vor zwei Jahrhunderten nicht von der Oberfläche spritzt, fließt das Abwasser nach Stürmen immer noch direkt in den Kanal. Menschliche Abfälle verwandeln die normale dunkelgraue Farbe des Wassers in ein Algengrün. Als kürzlich Austern im Kanal zurückgelassen wurden, um festzustellen, ob sie laichen würden, starben sie nicht nur innerhalb von zwei Wochen, sondern ihre Schalen wurden teilweise von sauren Verbindungen im Wasser aufgefressen. Gefüllt mit Schwermetallen wie Arsen in 60-fach gesunder Belastung, gibt sogar die EPA zu, dass sie nicht ganz sicher sind, was im Wasser wächst.

Trotz des Drecks gelangen gelegentlich Dinge, die keine Geschlechtskrankheiten sind, in den Kanal, zur Freude der Bagger. Im Jahr 2011 wurde eine Bisamratte in der Nähe des Startplatzes des Kanus entdeckt und von den Baggern sofort als inoffizielles „Superfund-Maskottchen“ des Kanals bezeichnet. Das tapfere Tier lebte von Muscheln und versuchte, ein Nest mit Unkrautresten aus einem Hausbootsgarten zu bauen benannt GoGo Gowanus und ist seitdem zu dem übergegangen, was nur als sauberes Wasser angenommen werden kann.

Im Jahr 2007 wurde eine winzige Qualle von der Third Street Bridge nach Süden schwimmen gesehen, und im Jahr 2003 wurde Gowanda, ein einjähriger Seehund, von der Riverhead Foundation gerettet, verletzt und blutig, aber nun vollständig geborgen. Andere Kreaturen des Gowanus hatten nicht so viel Glück. Ebenfalls im Jahr 2007 schwamm ein 12-Fuß-Zwergwal namens Sludgie in den Kanal, strandete sich selbst und starb. 1950 diente ein im Gowanus verlorener Hai als Zielübung für die NYPD, während Hunderte von den Ufern aus zuschauten. Und erst letztes Jahr starb ein Delphin unter der Union Street Bridge, nachdem er stundenlang gekämpft hatte. Die Bagger erzählen aufgeregt von einigen Arten, die seit kurzem wieder in die Gewässer zurückkehren, aber es ist weit entfernt von den fußlangen Austern, über die niederländische Reisende im 17. Jahrhundert berichteten.

Die Zukunft des Kanals ist neblig wie das Wasser, auch wenn kürzlich ein EPA-Zuschuss zur Unterstützung der Säuberung gewährt wurde, aber Aktivisten hoffen, den Dreck auszubaggern, einen Fuß Lehm über den Boden zu legen, um das schlechte Zeug einzusperren und die Ufer in ein Feuchtgebiet zu verwandeln -ähnlicher Raum namens Gowanus Canal Sponge Park. Brooklyns „Little Venice“ bleibt jedoch vorerst eine bunte Sackgasse, und auf einem Gewässer, das viele ohne einen Hazmat-Anzug nicht berühren werden, herrscht friedliche Solidarität.